Un día en la vida: Jan Muller: Director técnico y de gestión de activos

Jan Muller es uno de los ingenieros especializados en energía solar con más experiencia a nivel mundial. En esta edición, nos habla sobre su travesía por el mundo de la energía solar y su vida como Director técnico y de gestión de activos de Solarcentury.

¿Cuánto tiempo hace que trabajas en el sector de la energía solar?

He estado trabajando en el sector de la energía solar desde el año 1994, así que, este año hace 25 años, 19 de los cuales han sido aquí, en Solarcentury.

El primer proyecto en el que participé fue una iniciativa de la UE para la instalación de más de trescientos sistemas para hogares situados en las islas más remotas de Tonga. Era uno de los proyectos de este tipo de mayor envergadura en aquel momento, y fue una gran experiencia para mí.

¿Por qué la energía solar?

Originalmente, yo trabajaba en el sector agrícola y, a principios de los noventa, de alguna manera terminé en el Reino de Tonga trabajando para el Ministerio de Agricultura.

Estaba ocupándome de los sistemas de bombeo de agua para riego en estas islas del Pacífico tan remotas y delicadas desde un punto de vista ambiental. El bombeo por medio de la energía solar era, sin lugar a dudas, la solución más adecuada. No habría derrames de diésel ni de petróleo en los pozos y no se necesitaba diésel para el transporte, bien simple. Una combinación de lo más convincente, el problema era que, en aquel momento, los elevados costos iniciales hacían que llevarlo a cabo no fuera tan fácil.

Feria industrial en Tonga, 1994

Posteriormente, esto se expandió a sistemas de energía solar para hogares: un par de paneles, una batería, un regulador de carga y cuatro luces; ayudas a la navegación que eran importantes para que se pudieran señalizar los arrecifes y los canales navegables hacia los puertos en estas islas diseminadas del Pacífico.

En el año 2000, regresé al Reino Unido y me di cuenta de que mi experiencia era útil, y fue así como comencé a trabajar en Solarcentury.

¿Cómo ha cambiado la empresa en los últimos 25 años?

Los cambios son inmensos. Los primeros proyectos en los que trabajé consistían en sistemas para hogares de 120Wp; ahora, estamos trabajando en plantas de 300MWp (2,5 millones de veces más grandes).

Quizás, el cambio más significativo desde los noventa sea que la energía solar se está convirtiendo rápidamente en la opción de energía más asequible, y los precios seguirán bajando. Ya es más barato construir parques solares que centrales de gas y de carbón. Según la «International Renewable Energy Agency (IRENA)», los costos bajaron un 73% desde el año 2010.

En la actualidad, nuestros proyectos generan electricidad para abastecer el equivalente de 410.000 hogares cada año y, en los próximos dos años solamente, prevemos que cuadriplicaremos nuestra capacidad de energía solar.

No caben dudas de que estamos en un momento muy alentador, y estoy enormemente orgulloso de estar dejando una huella positiva.

¿Qué te ha hecho quedarte en Solarcentury durante 19 años?

Buena pregunta. Como sucede en cualquier trabajo y empresa, siempre hay momentos buenos y momentos malos, pero ha sido la naturaleza del trabajo, constantemente cambiante y en desarrollo, lo que me ha permitido mantener el interés y la motivación.

En estos 19 años, he trabajado como gestor de proyectos, ingeniero, responsable de ingeniería, director de ingeniería y director técnico, y he creado el equipo de atención al cliente, los equipos de instalación, los equipos de ingeniería de campo, los equipos específicos para los diferentes países, los equipos de diseño, los equipos de análisis de datos y, ahora, el equipo de gestión de activos. ¡He hecho un poco de todo!

El equipo y el ambiente en Solarcentury son geniales; eso hace que sea fácil seguir avanzando y disfrutando del tiempo que llevo en la empresa.

Recientemente, Solarcentury comenzó a gestionar la energía solar como un activo. ¿En qué se diferencia esto de las prácticas anteriores de la empresa?

No es tan diferente. De hecho, estamos juntando todas nuestras capacidades y nuestra experiencia a fin de operar plantas de energía solar fotovoltaica a su máximo potencial.

Es genial poder dar este salto y ver cómo podemos reunir todo el conocimiento y toda la experiencia.

¿Qué hace un Director técnico y de gestión de activos y su equipo?

Usamos datos y conocimientos adquiridos en la gestión de parques solares para reunir información, en primer lugar, sobre cómo están diseñados y construidos. Por ejemplo: tomamos la decisión de construir con pequeños inversores monofásicos en lugar de grandes inversores centrales. Los inversores monofásicos se pueden cambiar rápidamente, son fáciles de mantener y requieren menos conocimiento técnico a nivel de campo. Con recursos de este tipo procedentes de nuestros parques solares, logramos mejorar los rendimientos de forma significativa.

Sin embargo, no sería posible gestionar parques solares a gran escala de la envergadura que estamos diseñando ahora sin una estrategia digital acorde. En el parque solar Talayuela de 300MWp que estamos construyendo en España, instalaremos 2.500 inversores monofásicos. La cantidad de datos generados por esta cantidad de inversores es fenomenal y es imposible gestionarlos por medio de hojas de cálculo de Excel. Por lo tanto, nuestro equipo está aplicando scripts python y técnicas de aprendizaje automático a fin de optimizar nuestra cartera de parques solares.

En pocas palabras: juntamos nuestra experiencia, nuestro interés a largo plazo, la aplicación del conocimiento y nuestras técnicas avanzadas de análisis de datos y garantizamos que una planta de energía solar opere como un activo valioso.

Has estado trabajando en el sector de las energías renovables durante 25 años. ¿Cómo ha afectado esto tu vida personal?

Ha tenido un impacto positivo, sin dudas. Saber que estoy trabajando activamente día tras día para lograr un futuro con energía limpia es mi motivación principal, todos los días.

En lo social, he notado un cambio gradual en las reacciones de la gente, que reflejan la perspectiva de la época. Ahora, las reacciones son positivas mientras que, cuando empecé, a la gente le resultaba gracioso lo que hacía y era el blanco de bromas sobre hippies ecológicos de pelo largo (¡que probablemente estaban justificadas cuando era un hippy ecológico de pelo largo que vivía en el Pacífico!)

Jan y su hija 

¿De qué forma te gusta desconectar del trabajo?

Me apunto a cualquier deporte al aire libre, la verdad. Con los años, estos deportes han sido andar en kayak o hacer windsurf después de trabajar en el Pacífico, hasta andar en bicicleta por la carretera. También, en el Reino Unido, es más fácil escaparme a andar en bicicleta con mis hijos que ir a hacer windsurf (a pesar de que vivo a media hora de la playa desde hace 19 años).

El cambio al ciclismo de carretera se dio por motivos prácticos y, con los eventos de Solarcentury como «Dragon Ride» y «ETape du Tour», se ha convertido en una de mis pasiones: ¡un buen resultado!

Última pregunta: ¿cómo es el futuro de la energía solar?

A medida que pasamos a un futuro dominado por la energía eléctrica, en el que la calefacción de los hogares será eléctrica y las estaciones de servicio para cargar gasolina pasarán a la historia, vemos un uso cada vez mayor de la energía solar y eólica en todo el mundo. Aquí, en Solarcentury, creemos que la mayor parte del mundo utilizará energía solar, limpia, para el año 2030.

Mi equipo y yo siempre hemos creído que la adopción generalizada de la energía solar puede generar un impacto significativo en la reducción de las emisiones de CO2 y en la lucha contra el cambio climático. Ahora, estamos convencidos de que así será, cuando vemos cómo el mundo entero pasa a usar la electricidad como la fuente de energía dominante para el funcionamiento de automóviles, edificios y otras infraestructuras.

Veremos más energía solar fotovoltaica y turbinas eólicas, lo cual es fantástico. Las centrales de carbón y nucleares tienen un atractivo industrial particular, pero bien podemos prescindir de sus emisiones. Después de todo, estamos en el siglo de la energía solar.